Quando Jason Reitman anunciou que iria comprou o Fox Village Theatre em Westwood, os fãs de cinema ficaram surpresos com o fato de alguns dos diretores mais proeminentes do mundo, de Steven Spielberg a Chloé Zhao e Christopher Nolan, quererem uma participação no clássico palácio do cinema.

Mas é um momento estranho para o setor de exibições teatrais. A ida ao cinema sempre aumenta quando os sucessos de bilheteria chegam à cidade, mas para os cinemas independentes, os últimos quatro anos foram terríveis. Muitas cidades menores não têm mais cinemas: ainda este ano, Ridgewood, Warner de NJ e Esquire de Denver estão entre os teatros que desligaram seus projetores para sempre.

No entanto, em todo o país, alguns operadores recusam-se a desistir, recorrendo a uma mistura de cineastas de sucesso e apoiantes locais para reabrir cinemas adorados. Juntar-se a Reitman e ao proprietário da New Beverly/Vista, Quentin Tarantino é diretorKevin Smithque está se esforçando para manter vivo seu teatro de infância em Atlantic Highlands, NJ. É preciso muito dinheiro, seja de celebridades ou de arrecadação de fundos da comunidade, para restaurar as marquises iluminadas por neon e os floreios art déco de palácios de cinema clássicos que muitas vezes mostram um século de desgaste e lágrima.

Outras cidades estão entregando as operações artísticas a organizações sem fins lucrativos. Em Palm Springs, o Plaza Theatre foi a casa do Fabulous Palm Springs Follies antes de cair em desuso. Agora o Teatro Palm Springs Plaza A Fundação está restaurando o edifício de estilo espanhol que fica no centro da comunidade turística.

A revitalização do teatro foi um ato de fé para o ex-funcionário municipal JR Roberts, chefe da fundação. “Lembro-me de pensar que esse projeto provavelmente nunca aconteceria porque os estúdios estavam fluindo para nossas salas de estar”, diz Roberts. “Eu pensei: ‘Oh, merda, este é o último prego no caixão – os estúdios finalmente se livraram do intermediário.’”

Mas com a ajuda de uma grande doação do co-criador de “Frasier”, David Lee, e da cidade, a fundação arrecadou mais de US$ 20 milhões. “Quando você entrar, será mais uma vez 1936”, diz Roberts. “Mas será iluminação, som, assentos, acústica de última geração – tudo.”

Construído em 1936, o Plaza Theatre de Palm Springs recebeu celebridades e residentes em férias por oito décadas.

Quando o Plaza reabrir no próximo ano, será operado e administrado pelo Oak View Group, dono da Acrisure Arena em Palm Desert. Além da programação de filmes e música ao vivo, o auditório com 720 lugares incluirá um museu de história de Palm Springs e poderá mais uma vez sediar o Festival Internacional de Cinema de Palm Springs, lançado no Plaza em 1990.

Apesar do clima difícil para os filmes independentes, os cinemas estão sendo salvos por corporações, desde streamers até montadoras. Netflix, por exemplo, assumiu o controle do Egito, Teatros de Paris e da Baía. Empresa de veículos elétricos Rivian reconcebeu o pitoresco South Coast Theatre, de 100 anos, em Laguna Beach, como um espaço flexível que pode exibir filmes quando não estiver hospedando o último lançamento de veículo elétrico, embora a exibição de filmes não seja mais sua função principal.

“Queríamos um lugar onde pudéssemos fazer parte da comunidade”, diz Denise Cherry, vice-presidente de design de experiência da Rivian. “Este teatro definhou por vários anos. Quando criamos este site, sabíamos que ele deveria permanecer fiel às suas raízes. Mas realmente ofereceu uma oportunidade interessante para as pessoas experimentarem nossos produtos e nossas marcas.”

Em outros lugares, os festivais de cinema desempenham um papel importante em manter os locais ativos durante todo o ano. O Festival Internacional de Cinema de Seattle, que administra o Egípcio e o Uptown, adicionou o Cinerama à sua presença substancial no cinema em 2023, renomeando-o como Downtown.

Em Milwaukee, o cinema mais antigo da cidade, o Downer, reabrirá bem a tempo para o Festival de Cinema de Milwaukee na próxima semana, juntando-se ao outro cinema do festival, o Oriental. A diretora artística da Milwaukee Film, Cara Ogburn, diz: “Uma prioridade para nós era garantir que ele não fosse convertido de teatro em, tipo, uma academia, para evitar que ficasse desocupado.

“Trata-se menos de salvar o cinema histórico e mais de preservar a ida ao cinema para a cidade”, diz ela, descrevendo os cinéfilos locais como “bastante curiosos e aventureiros”.

Ogburn diz que um público mais jovem parece estar descobrindo o cinema como um evento. “Ninguém nunca disse não para ver um filme de David Lynch na tela grande novamente”, diz ela. “Algumas pessoas não tiveram a oportunidade de ver esses clássicos na tela maior. Não apenas os Hitchcocks, mas os clássicos cult.” Os teatros mantêm a experiência do evento com cerveja, vinho e coquetéis especiais, como pequenos martinis para “Asteroid City” – além disso, são os únicos teatros da cidade que oferecem levedura de cerveja para pipoca.

Enquanto isso, Rialto, de 88 anos, de Raleigh, Carolina do Norte, foi trazido de volta do aparelho de suporte vital no final de 2023, graças a um empresário local dedicado que reuniu apoiadores para comprar o favorito do bairro. “Há medo de perder a identidade e os marcos culturais da cidade, e o Rialto é um deles”, diz o novo proprietário Hayes Permar, que trabalhou com produção de TV antes de mergulhar no ramo de exposições.

Permar está trazendo comédia, música ao vivo, formaturas do ensino fundamental, neve falsa, um clube de cinema, talvez um show burlesco – qualquer coisa que ajude a atrair os residentes de Raleigh. “No Natal, exibimos ‘Home Alone’, ‘It’s a Wonderful Life’ e ‘Elf’. Acho que se tornará um item da lista de desejos onde as pessoas dirão: ‘Ah, temos que ver filmes de Natal no Rialto’”, diz Permar. Ele acrescenta: “Dê-me algum tempo para aprender e descobriremos como manter essa coisa viva”.

Por mais importante que seja para as cidades preservar edifícios arquitetonicamente significativos, ainda mais crucial é lembrar às pessoas o valor de um espaço comunitário próspero.

“Há algo na experiência de visualização comunitária que parece ainda mais vital após a pandemia”, diz Ogburn. “As pessoas estão percebendo: ‘Eu não estava indo ao cinema apenas para ver o filme – eu também estava indo para essa experiência comunitária.”

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