A arte do thriller é a arte do engano, a armadilha escondida, o coração escondido. Dessa forma, é semelhante à arte da esgrima, conforme descrito pelo tricampeão nacional Zihan (Tsao Yu-Ning) em Nelicia Lowestreia tensa e sofisticada de: “Esgrima é sobre esconder suas verdadeiras intenções do seu oponente”, ele diz. Mas o próprio rosto de Zihan enquanto ele fala é uma máscara ilegível e bonita. Ele está treinando seu impressionável e doce irmão mais novo Zijie (Liu Hsiu-Fu) nas formas de estratégia de sabre, mas também o está treinando em engano, possivelmente até mesmo sociopatia.

Zihan acaba de ser libertado da prisão juvenil, onde está encarcerado há sete anos após a morte de seu oponente na ponta da lâmina quebrada de Zihan durante uma luta. Zihan insiste que foi um acidente. Zijie anseia por acreditar nele. Mas sua mãe, Ai Ling (Ding Ning), uma viúva glamorosa e cantora de boate, discorda, convencida da malevolência de seu filho mais velho. Talvez isso tenha a ver com sua interpretação de um incidente de afogamento quase fatal de anos antes — parcialmente mostrado a nós em um prólogo fragmentário. Mas também pode ser simplesmente uma evidência de seu próprio instinto friamente não maternal de favorecer seu filho mais novo e dócil em vez de seu filho mais velho ingovernável.

Embora ela adore Zijie agora, e juntos eles apresentem o próprio modelo de um relacionamento saudável entre mãe e filho, Ai Ling enterrou a verdade do crime de Zihan como um segredo sujo que ela guarda de seu gentil e rico namorado Zhuang (Lin Tsu-Heng), justificando a ausência de Zihan alegando, no estilo bem taiwanês Tiger-Mom, que ele está no exterior estudando medicina na Johns Hopkins. Então, quando Zihan, após ser solto, se recusa a ir viver em silêncio no campo como sua mãe havia arranjado, e em vez disso volta para Taipei e faz contato provisório com seu irmãozinho, Zijie se depara com um dilema. Se ele rejeita Zihan, ele está tacitamente aceitando que a avaliação abaixo de zero de sua mãe sobre seu primogênito está correta e que seu irmão é um psicopata, indigno de afeição fraternal. E se ele for contra os desejos expressos de Ai Ling e decidir continuar saindo com Zihan, ele estará admitindo que sua mãe está anormalmente delirante em sua insistência na culpa de Zihan, além de ameaçar a felicidade precária que ela encontrou com Zhuang ao trazer Zihan, a personificação viva, pulsante e impassível da enorme e vergonhosa mentira que ela vem mantendo para seu namorado, de volta à órbita deles.

Claro que Zijie escolhe continuar a ver o irmão secretamente, especialmente quando fica claro que as dicas de esgrima do jovem mais experiente elevam o jogo de Zijie imensamente; como resultado das sessões de treinamento clandestinas, Zijie é escolhido para o campeonato nacional. Mas também há um componente emocional na reunião fraternal, com Zihan compreendendo e encorajando inatamente o que sua mãe se recusa a ver — que Zijie é gay e tem uma queda doce e desajeitada pelo parceiro de treino fofo Hui (Rosen). Ainda assim, o treinamento de Zihan em questões do coração, bem como em questões da lâmina, vai contra os instintos naturais de Zijie em relação à honestidade. Quando ele usa um estratagema de flerte de Zihan — fingindo admirar uma banda de thrash metal que ele acredita que Hui gosta — ele rapidamente confessa o estratagema.

Como em muitos thrillers, há certas mecânicas narrativas óbvias empregadas para produzir o suspense necessário. Mas “perfurar” é revestido de uma produção cinematográfica tão elegante que não conseguimos ver as engrenagens funcionando — em particular, a escolha incomum de Low para DP no diretor de fotografia polonês Mikhal Dymek (“EO”, “The Girl with the Needle”) se mostra inspirada, com o naturalismo rico e sutilmente aprimorado de Dymek dando até mesmo a espaços berrantes e superiluminados como academias e supermercados muitas sombras e cantos de foco raso nos quais presenças sinistras podem espreitar. Mas a maior parte do poder real do filme está contida nas interações entre os dois jovens atores fantásticos, nas nuances de sua linguagem corporal e suas expressões contrastantes; a gentileza e o anseio de Liu definindo Zijie, enquanto os traços cinzelados de Tsao tornam Zihan quase uma raposa com astúcia instintiva afiada.

Então é lamentável que haja alguns momentos pesados, com os meninos adultos se transformando em seus eus de infância em certas cenas, e dentro de um final que é quase surrealmente sensacionalista após a dinâmica graciosa de estocada e defesa da maior parte do filme. O final exagerado paradoxalmente parece uma rara falha de nervos em um filme mais frequentemente notável por seu controle, exemplificado em uma cena de restaurante arrepiante durante a qual o charme fácil e brilhante de Jihan engana com sucesso o clã de seu futuro padrasto, até que o garotinho sentado ao lado de Zijie sussurra: “O que há de errado com ele? Por que ele é tão assustador?” e começa a chorar. “Pierce” está no seu melhor quando nos mantém em um estado semelhante de tensão de dúvida, incapazes de adivinhar as intenções de nosso antagonista, mas vislumbrando, mesmo em seus momentos mais suaves, um lampejo de aço.

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